一個國際科研小組在新一期英國《自然·地學》雜誌上報告說,他們利用一種最新的測年技術,對一直存在年齡爭議的澳大利亞鋯石晶體進行測定,證實它確實形成於距今44億年前的地球最早期。這塊寶石是2001年在澳大利亞西部一個牧羊場的岩石中發現的,其直徑僅有人類頭髮直徑的兩倍,體積極小。但它對研究地球形成過程及生物出現的年代有重要意義。此前有研究團隊曾利用鈾鉛同位素測年法測定其大約形成於距今44億年前。地球本身形成於約45億年前,因此這一鋯石樣本堪稱現今地球上最古老的物質。但由於鉛同位素在礦物樣本內可以移動,因此有不少研究人員質疑這一測年技術及測定結果。甚至有人懷疑,可能是在實驗室內進行分析時不小心混入了其他礦物碎片,從而導致得出了一個離譜的測年結果。此次,美國威斯康星大學研究人員和澳大利亞、加拿大同行一起報告說,為準確測定鋯石年齡,他們先採用了較為普遍的放射性元素衰變測年法,又利用原子探針斷層掃描技術,對其中原子進行逐個分析。結果顯示,這塊寶石確實生於44億年前。約45億年前,地球形成時其外層經過冷卻凝固,從起初的熔岩狀態逐漸形成了地殼。研究人員認為,這塊鋯石的發現說明,地球在形成之後的住商不動產1億年內,就已經開始冷卻形成地殼,這有可能意味著,早期地球的溫度已經低到可以維持海洋乃至生命的存在。領導這項研究的威斯康星大學教授約翰·瓦利說,有理由推測地球在大約43億年前就可能擁有了支持微生物生存的環境,這比此前普遍認為的生命形成年代要早得多。據新華社電  (原標題:地球最古老寶石被證實為44億歲)
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